Cos’è l’encefalopatia ipertensiva?

Una delle complicanze dell’ipertensione grave o dell’ipertensione arteriosa è chiamata encefalopatia ipertensiva. Questa complicazione si verifica quando il cervello non riceve abbastanza afflusso di sangue per mantenere la vita e la funzione. È importante differenziare l’encefalopatia ipertensiva da altre malattie cerebrovascolari come l’ischemia cerebrale, l’ictus, il delirio, il sequestro e l’encefalopatia uremica, perché il trattamento è diverso. Se non trattata, l’encefalopatia ipertensiva può causare coma o morte entro poche ore. Questo è il motivo per cui si chiama emergenza ipertensiva.

L’encefalopatia ipertensiva è molto rara e colpisce solo l’1% delle persone che soffrono di ipertensione di vecchia data. La persona interessata è solitamente di sesso maschile e di mezza età. Quando Oppenheimer e Fishberg usarono per la prima volta il termine “encefalopatia ipertensiva” nel 1928, si riferivano a una costellazione di sintomi che includeva grave ipertensione, infiammazione acuta del rene o nefrite e disfunzione cerebrale. In passato, i sintomi cerebrali che accompagnavano questo tipo di encefalopatia coinvolgevano emorragia cerebrale, ischemia transitoria, vertigini e mal di testa. Questi sintomi erano tutti associati a ipertensione maligna, una sindrome in cui una persona ipertesa nota sperimenta un improvviso aumento della pressione sanguigna o una persona precedentemente non ipertesa sperimenta un improvviso e imprevedibile aumento della pressione sanguigna.

La definizione di encefalopatia ipertensiva, tuttavia, è stata modificata. Si riferisce ora alla disfunzione neurologica transitoria e reversibile in una persona che sta vivendo la fase maligna dell’ipertensione. Altre cause di questa condizione sono la nefrite acuta, la brusca assunzione di farmaci antipertensivi, la sindrome di Cushing, il feocromocitoma e la trombosi dell’arteria renale. Anche le donne incinte che soffrono di preeclampsia o eclampsia, nonché i tossicodipendenti che assumono cocaina, dietilamide dell’acido lisergico (LSD) e anfetamine sono a rischio per questa condizione.

Una persona con questa condizione si lamenterebbe di un improvviso mal di testa, vertigini, confusione, visione offuscata o offuscata, nausea, vomito e convulsioni. Quando il medico esamina gli occhi del paziente, si osserva papilledema o gonfiore del disco ottico, insieme a emorragie, macchie di cotone idrofilo ed essudati. Queste scoperte sulla fundografia sono chiamate collettivamente variazioni della retina di IV grado e indicano un aumento della pressione intracranica.

Come viene affrontato questo tipo di encefalopatia può essere spiegato dalla sua patofisiologia. Normalmente, il flusso di sangue attraverso il cervello viene mantenuto nonostante i cambiamenti della pressione arteriosa. Ad esempio, anche se la pressione sistolica di un individuo aumenta da 60 a 150 millimetri di mercurio (mmHg), l’afflusso di sangue non sarebbe compromesso a causa di un processo chiamato autoregolazione. Questo perché i piccoli vasi sanguigni chiamati arteriolari si restringono come risposta a una diminuzione della pressione sanguigna, mentre si dilatano in risposta ad un aumento della pressione sanguigna. Quando il meccanismo di autoregolazione non riesce nel range superiore della pressione sanguigna, il risultato è la dilatazione dei vasi sanguigni e un’eccessiva perfusione, o iperperfusione, del cervello.

L’obiettivo della terapia è quindi di ridurre la pressione sanguigna per ripristinare la normale perfusione. Il trattamento dell’encefalopatia ipertensiva comporta la somministrazione di farmaci attraverso la via parenterale. Questi farmaci comprendono nicardipina, labetalolo e nitroprussiato. Aiutano dilatando i vasi sanguigni, abbassando così la pressione sanguigna.