Cos’è la sclerosi ippocampale?

La sclerosi ippocampale è una malattia in cui le cellule nervose si estinguono e il tessuto cicatriziale si forma in un’area del cervello nota come ippocampo. La condizione è nota per essere associata a circa tre quarti dei casi di epilessia del lobo temporale, una malattia in cui le persone provano sensazioni inusuali, insieme a emozioni e comportamenti alterati, spasmi muscolari e talvolta convulsioni. Nonostante questa forte associazione, non è noto se la sclerosi ippocampale causi l’epilessia del lobo temporale o l’epilessia del lobo temporale causi la sclerosi ippocampale. È possibile che entrambe le condizioni siano collegate ad un’altra anomalia di base.

L’ippocampo si trova in un’area del cervello chiamata lobo temporale mediale, dove forma parte del cosiddetto sistema limbico. Come parte del sistema limbico, che riguarda il senso dell’olfatto, la sensazione della paura e la formazione della memoria a lungo termine, l’ippocampo è coinvolto nella formazione di nuovi ricordi. Si pensa anche a giocare un ruolo in quella che viene chiamata navigazione spaziale, un processo che dipende dal fatto che gli individui siano in grado di ricordare e confrontare le loro posizioni attuali e passate nell’ambiente per trovare la loro strada. Mentre la sclerosi in questa zona del cervello è più frequentemente legata all’epilessia del lobo temporale, anche altre strutture del sistema limbico, come l’amigdala, che controlla la sensazione di paura, sono spesso coinvolte.

Utilizzando le scansioni di risonanza magnetica (MRI), il principale cambiamento osservato nell’ippocampo quando è affetto dalla sclerosi ippocampale è una diminuzione delle dimensioni. Quando si osservano campioni di ippocampo al microscopio, è possibile vedere che le singole cellule nervose sono andate perdute e che si sono sviluppate cicatrici. Si pensa che questo danno possa essere causato da quantità eccessive di alcuni neurotrasmettitori, i prodotti chimici che trasportano segnali tra i nervi, che vengono rilasciati. Questi particolari neurotrasmettitori si legano a speciali recettori sulle cellule nervose, causando l’ingresso di calcio, in eccesso, il sovraccarico di calcio porta alla morte cellulare.

I ricercatori hanno studiato se le crisi epilettiche potrebbero causare sclerosi ippocampale. È stato suggerito che le crisi che si verificano nell’infanzia, come quelle associate alla febbre, potrebbero danneggiare il cervello, danneggiare l’ippocampo e condurre all’epilessia del lobo temporale in età avanzata. Mentre alcuni bambini che soffrono di tale convalescenza hanno la sclerosi ippocampale più tardi, molti di loro non lo fanno, e non è possibile sapere se la sclerosi si sia sviluppata prima del primo attacco. Un’altra teoria è che i difetti nel lobo temporale possono predisporre gli individui alla sclerosi e alle convulsioni dell’ippocampo. In alternativa, una combinazione di fattori ereditari, ambientali e di sviluppo potrebbe rendere alcune persone più inclini all’epilessia e alla sclerosi nell’ippocampo.