Cos’è la Melioidosi?

La melioidosi è una malattia infettiva causata da una specie di batteri chiamata Burkholderia pseudomallei. Conosciuto anche come malattia del giardiniere Nightcliff e malattia di Whitmore, la malattia si trova principalmente nel sud-est asiatico e in altre località tropicali. Il normale habitat di Burkholderia pseudomallei è l’acqua e il suolo, e l’infezione può diffondersi agli esseri umani che bevono acqua contaminata o entrano in contatto con il suolo contaminato.

Il batterio che causa la malattia è endemico nel sud-est asiatico, il che significa che è sempre presente nella popolazione. È anche comune nel Sud Pacifico, nel Medio Oriente, in India e in Africa. La melioidosi è principalmente una malattia dei tropici, tuttavia è considerata una preoccupazione per il mondo occidentale a causa del suo potenziale come agente di guerra biologica.

Animali come bovini, cavalli, maiali, pecore, capre, gatti e cani possono anche essere infettati e trasmettere la malattia. Come per gli esseri umani, l’infezione si verifica a seguito del contatto diretto con fonti contaminate. La trasmissione diretta tra esseri umani è estremamente rara, ma può verificarsi durante il contatto sessuale o altri contatti intimi se vengono scambiati liquidi corporei.

I sintomi della melioidosi possono cadere in uno dei quattro diversi modelli di sintomi. La prima è un’infezione acuta localizzata, che è il risultato di un’infezione che inizia come una lesione cutanea. I primi sintomi includono dolori muscolari e febbre. Sebbene questi sintomi non siano di per sé seri, questa forma di infezione può progredire rapidamente per infettare il flusso sanguigno, che è potenzialmente fatale.

Un’infezione acuta del flusso sanguigno produce sintomi come mal di testa, difficoltà respiratoria, dolori muscolari e dolorabilità, diarrea e confusione. Questa forma della malattia si verifica più spesso nelle persone che hanno soppresso il sistema immunitario. Le persone con AIDS, diabete e insufficienza renale sono particolarmente vulnerabili.

Quando la malattia è dovuta all’inalazione di Burkholderia pseudomallei, di solito si verifica un’infezione polmonare come bronchite o polmonite. I possibili sintomi includono mal di testa, febbre alta, dolori muscolari, dolore toracico e tosse. La quarta forma di infezione è chiamata infezione suppurativa cronica. Questo coinvolge uno o più organi, che possono includere la pelle, il fegato, i polmoni, la milza, le ossa, il cervello e i linfonodi.

Per diagnosticare la melioidosi, Burkholderia pseudomallei deve essere isolata e coltivata da un campione di fluido o di tessuto prelevato dal paziente. Campioni quali feci, urine o sangue sono normalmente utilizzati per questo scopo. Un altro metodo di diagnosi è la misurazione degli anticorpi specifici per i batteri. Il rilevamento di tali anticorpi indica che il paziente è stato in contatto con i batteri, ma non necessariamente che hanno un’infezione attiva.

Il trattamento con la melioidosi consiste tipicamente in penicillina o in antibiotici analoghi alla penicillina. Possono essere usati diversi farmaci, tra cui penicillina, amoxicillina, doxiciclina, cetriaxone e aztreonam. La maggior parte dei tipi di infezione non è mortale e risponde bene al trattamento antibiotico, tuttavia l’infezione acuta del sangue è una condizione grave che è spesso fatale.