Cos’è la linfopoiesi?

In immunologia, i globuli bianchi possono essere classificati come neutrofili polimorfonucleati, basofili polimorfonucleati, eosinofili polimorfonucleati, monociti, linfociti o plasmacellule. La linfopoiesi è il processo di produzione dei linfociti, come le cellule B, le cellule T e le cellule natural killer, nel midollo osseo. In questo processo, le cellule progenitrici nel midollo osseo si differenziano in linfociti. La linfopoiesi è necessaria per la sopravvivenza perché i linfociti maturi sono elementi essenziali del sistema linfatico del corpo.

Il termine formale per la linfopoiesi è l’emopoiesi linfoide, che fondamentalmente significa la produzione di cellule del sangue chiamate linfociti. Le cellule indifferenziate, chiamate cellule staminali ematopoietiche pluripotenziali, nel midollo osseo possono subire una serie di divisioni e differenziazioni cellulari prima di impegnarsi nella produzione di globuli rossi, mielociti o linfociti. Nella linfopoiesi, la cellula staminale ematopoietica pluripotenziale dà origine alla cellula progenitrice multipotente. Questa cellula dà origine al progenitore linfoide precoce, che a sua volta dà origine al comune progenitore linfoide (CLP). Il comune progenitore linfoide può dare origine a cellule natural killer (NK), cellule dendritiche e prolinfociti.

Nella linfopoiesi delle cellule T, i linfociti si formano dapprima nel midollo osseo e vengono quindi trasportati nella corteccia timica dove vengono sottoposti a maturazione. Le cellule T nel timo rimangono in un ambiente privo di antigeni per quasi 1 settimana. Solo il 2-4% della popolazione originale di linfociti T è in grado di sopravvivere in questo ambiente.

Altre cellule T subiscono l’apoptosi o vengono mangiate e distrutte dai macrofagi. La morte di questa grande quantità di linfociti T assicura che i linfociti sopravvissuti possano riconoscere i complessi di istocompatibilità auto-importanti (MHC). Il riconoscimento di questo complesso impedisce la distruzione autoimmune delle cellule del corpo. Le cellule T oi timociti possono differenziarsi in cellule T (Th) helper, cellule T (Tc) citotossiche, cellule T di memoria e cellule T soppressori o regolatorie.

Nella linfopoiesi delle cellule B, i linfociti B sono inizialmente formati nel midollo osseo. Quando il midollo osseo è compromesso, la milza potrebbe assumere questa funzione. I primi studi su cellule B sono stati fatti sulla borsa di Fabricus presente nei polli, e questo è il motivo per cui sono chiamati cellule B. Dopo la formazione, le cellule B vengono quindi trasportate ai linfonodi e introdotte negli antigeni.

Il riconoscimento dell’antigene è una funzione importante delle cellule B. Una volta che una cellula B riconosce un antigene, si attiva e si differenzia nella cellula plasmatica, una cellula secernente anticorpi. Gli anticorpi legano l’antigene e stimolano i meccanismi distruttivi, come il sistema del complemento e la fagocitosi dei macrofagi. L’anticorpo più comune secreto è l’immunoglobulina G (IgG). Altri anticorpi, come l’immunoglobulina A (IgA), l’immunoglobulina E (IgE) e l’immunoglobulina M (IgM), possono essere prodotti anche da cellule B mature.