Cos’è la lebbra?

La lebbra è una malattia causata dal batterio Mycobacterium leprae. La lebbra è spesso indicata come la malattia di Hansen, dopo lo scopritore del batterio. Mentre nella storia antica, il termine lebbra è stato usato per indicare una vasta gamma di afflizioni che causano bolle, piaghe o altre malattie della pelle, nell’uso moderno si riferisce esclusivamente alla malattia di Hansen come causata da Mycobacterium leprae. Mentre l’esatta modalità di trasmissione per la lebbra è sconosciuta, molte persone credono che il batterio passi attraverso l’umidità emessa dal corpo.

Ci sono due miti prevalenti sulla lebbra, entrambi completamente falsi. Il primo è che la lebbra è incurabile. In verità, la lebbra è curabile usando un regime di farmaci. I primi veri trattamenti per la lebbra, usando un farmaco chiamato dapsone, furono stabiliti negli anni ’40. L’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) fornisce questa multi terapia farmacologica (MDT) a qualsiasi paese bisognoso nell’ambito dei loro sforzi in atto per eliminare la lebbra come problema di salute mondiale.

Il secondo mito è che la lebbra è estremamente contagiosa. In realtà, la maggior parte delle persone è naturalmente immune dalla malattia, e per quelli che non lo sono, la trasmissione è ancora improbabile. Si stima che oltre il 90% della popolazione mondiale possieda un’immunità totale alla lebbra. Per coloro che sono suscettibili, è raccomandato uno stretto contatto con le persone infette, in particolare quelle che presentano forti segni della malattia. In nessun modo, tuttavia, la trasmissione è così semplice come la maggior parte della gente crede – nella mentalità popolare, il semplice contatto con un lebbroso garantisce virtualmente di diventare infetto, uno scenario altamente improbabile, se non addirittura impossibile.

Poiché l’Organizzazione Mondiale della Sanità ha compiuto uno sforzo risoluto per eliminare la minaccia della lebbra in tutto il mondo, l’incidenza della malattia è stata drasticamente ridotta. Tra il 2003 e il 2004 c’è stata una riduzione di oltre il 20% in nuovi casi, fino a poco più di 400.000 in tutto il mondo. Dei restanti casi di lebbra, la maggior parte si trova in Africa, America Latina e Asia, con quasi il 90% di tutti i casi di lebbra riscontrati in Nepal, Brasile, Madagascar, Mozambico e Tanzania. L’India ha dimostrato un modello forte per ciò che l’educazione e l’erogazione di droghe possono fare per eliminare la lebbra, con il numero di casi in quel paese ridotto notevolmente nel giro di pochi anni.

Una delle sfide più difficili per gruppi come l’Organizzazione Mondiale della Sanità di superare nella loro lotta contro la lebbra è lo stigma sociale profondamente radicato associato alla malattia. In molte culture, la lebbra è vista come una punizione divina, e coloro che sono afflitti sono spesso ostracizzati dalla società nel suo complesso. Le colonie ei manicomi di Leper sono esistiti in molti paesi da molte centinaia di anni come luoghi in cui un gruppo trasportava i loro lebbrosi e li lasciava morire di malattia in esilio. Mentre le colonie di lebbrosi esistono principalmente nelle nazioni in via di sviluppo come le Filippine e l’India, negli ultimi anni il governo giapponese è stato oggetto di intense critiche nei confronti delle proprie colonie.

In generale, la prospettiva globale sulla lebbra sembra essere molto favorevole, con il programma “Finale” dell’Organizzazione Mondiale della Sanità che si sta facendo strada in modo significativo, anche in paesi che una volta si pensava fossero praticamente al di là dell’assistenza. Se le cose continuano così come sono, la lebbra può andare come il vaiolo e la polio, diventando nient’altro che un artefatto storico.