Che cos’è l’herpes neonatale?

L’herpes neonatale è una condizione medica rara in cui il virus dell’herpes simplex viene trasmesso da una donna incinta al suo bambino, di solito intorno al momento della nascita. Sebbene l’herpes neonatale sia raro, colpisce solo un neonato ogni 3000 a 20.000 nati vivi, è una condizione grave e spesso fatale. Un neonato di solito viene infettato dall’herpes entrando in contatto con le secrezioni infette nel canale del parto, sebbene il cinque per cento dei bambini con herpes siano infetti nell’utero e il dieci per cento sia infetto subito dopo la nascita. L’herpes neonatale è più comune quando la madre acquisisce l’herpes durante la gravidanza.

Esistono tre diverse manifestazioni di herpes neonatale: herpes della pelle, degli occhi e della bocca (SEM), herpes disseminato (DIS) e herpes del sistema nervoso centrale (SNC). L’herpes SEM ha la prognosi migliore dei tre, sebbene se non trattata, può progredire verso una delle forme più pericolose di herpes neonatale. L’herpes SEM è caratterizzato da lesioni esterne, in particolare sul viso e su aree associate a traumi o interventi chirurgici. L’herpes disseminato, d’altra parte, colpisce gli organi interni, in particolare il fegato. L’herpes DIS ha il più alto tasso di mortalità di tutte le forme di herpes neonatale.

L’herpes CNS è associato con il più alto tasso di morbilità dei tre tipi di herpes neonatale. Nell’herpes CNS, il midollo spinale e il cervello sono infettati dal virus dell’herpes. Questa forma di herpes neonatale può presentarsi con convulsioni o tremori muscolari, letargia, irritabilità e difficoltà di alimentazione.

Negli ultimi decenni, il tasso di mortalità dell’herpes simplex nei neonati è stato notevolmente ridotto attraverso l’uso di farmaci antivirali tra cui l’aciclovir e la vidarabina. Tuttavia, affinché tali farmaci siano efficaci, è molto importante che l’infezione venga diagnosticata precocemente. Sfortunatamente, dal 20 al 40 percento dei bambini infetti non possono ricevere un trattamento precoce perché non hanno sintomi visibili. Se è noto che la madre ha acquisito l’herpes durante la gravidanza, il parto con taglio cesareo può aiutare a ridurre le possibilità del bambino di essere infetto dal virus dell’herpes simplex. È molto improbabile che una donna con herpes ricorrente, acquisita prima della gravidanza, trasmetta l’infezione a suo figlio, quindi in questi casi il taglio cesareo non è indicato.